Ecballium elaterium

un fruit explosif

Le concombre d’âne ou cornichon pisseur appartient à la famille des cucurbitacées, comme nombre de plantes potagères: concombres, courgettes, melons, courges, pastèques… Mais il n’a rien de leur douceur et son fruit est toxique. Son ancien nom de « momordique » appelait d’ailleurs à la méfiance, puisqu’il dérive du latin « mordere » qui signifie « mordre ».
On le trouve en bord de chemin, dans les décombres, dans des friches. La plupart du temps en région méditerranéenne. Il fleurit entre mai et septembre, d’une petite fleur jaune. Vivace et caduc, il disparaît en hiver pour reparaître au printemps.

Ses feuilles épaisses sont de forme triangulaire et irrégulièrement dentées sur leur marge dans des teintes variant du vert pâle au vert jade. Ses tiges poilues et  ramifiées lui donnent un port rampant et étalé. Comme ses cousins cultivés, il prend facilement de la hauteur s’il rencontre un support.

dessin ecba

Son fruit ressemble à un petit concombre poilu. Lorsqu’il arrive à maturité, le moindre contact déclenche un crachat de graines, parfois très impressionnant. C’est ainsi que le concombre peut disséminer ses graines jusqu’à 10m!

Cette stratégie de dissémination est appelée autochorie: la plante gère elle même le transport de ses graines, contrairement aux plantes ornithochores – dont les graines sont disséminées par les oiseaux (le sureau, par exemple), myrmécochores qui comptent sur les fourmis (comme l’ajonc), ou encore anémochores pour lesquelles le vent fait le travail (comme les pissenlits).planche 2 ecba

En vidéo:
https://www.youtube.com/watch?v=wOIHzl2h9a8
https://www.youtube.com/watch?v=ZPA-3WC_d7w

Le phénomène invite au jeu, mais attention: ce crachat est irritant à cause des cucurbitacines qu’il contient. Ces substances ont en outre un effet purgatif violent en cas d’ingestion. Une manière pour la plante de se défendre de l’appétit des herbivores.

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Place des Quais, mai 2018

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